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Rubén Antonio Vargas: medio siglo dedicado a la academia

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A pesar de que Colombia sigue estando rezagada en temas de ciencia e investigación, su avance ha sido notable en relación a lo que era hace 50 años. Un personaje que ha estado presente durante esa transición de la investigación que tuvo el país es el profesor Rubén Antonio Vargas, nuestro científico destacado de este mes en la Revista Con Ciencia, debido a sus más de 30 años dedicados a la investigación en el campo de la física de la materia condensada y sus 50 años como docente en la Universidad del Valle.

Investigaciones

El profesor Rubén es Investigador Senior y Director-Fundador del Grupo de Transiciones de Fase en Sistemas no Metálicos, de la Universidad del Valle, el cual está catalogado en la categoría A1 de Colciencias, la más alta de los grupos de investigación en el país.

A lo largo de sus más de 30 años dedicados a la investigación en el área la física de la materia condensada, también conocida como física del estado sólido, ha publicado 116 artículos internacionales en revistas especializadas de alto nivel tales como Physical Review Letters y Physical Review B, alcanzando más de 400 citaciones.

En el campo de la física de la materia condensada el profesor Rubén se enfoca en estudiar los electrolitos sólidos, con el objetivo de formar conductores iónicos que puedan contribuir en hacer más eficientes, económicos, duraderos y menos contaminantes, dispositivos como baterías o sensores de gas. Actualmente, en estos instrumentos se utilizan electrolitos líquidos y por ende estos dispositivos presentan serias desventajas tales como su gran tamaño y la dificultad para reciclarlos adecuadamente luego de su tiempo de vida útil. Lo electrolitos son sustancias que tienen iones libres y por ende se comportan como conductores de electricidad.

Dentro del campo de los electrolitos sólidos, el grupo del físico Rubén ha realizado contribuciones importantes. Una de estas fue el desarrollo de membranas poliméricas para transportar protones a estado sólido, con el propósito de desarrollar celdas de combustible que almacenen hidrógeno eficientemente.

Primeros pasos en la investigación en Colombia

Hace 50 años, en Colombia no existía una política que vinculara a la investigación con el desarrollo del país y por ende no había mucho apoyo a las personas interesadas en este tema. A pesar de esto, la pasión que tenía Rubén por los números y comprender la naturaleza, lo llevó a estudiar Licenciatura en Matemáticas y Física en la Universidad Pedagógica Y Tecnológica De Colombia en Tunja.

Su carrera académica inició en la Universidad del Valle en la década de los 70’s, a sus 23 años, dando clases de física a los programas de ingeniería. En ese entonces, su sueño de hacer investigación aún estaba lejos, ya que el país seguía sin las políticas, la infraestructura ni el personal adecuado. Afortunadamente para él, luego de un par de años de haber iniciado como docente, gracias al apoyo de la Universidad del Valle y de entidades privadas como la Fundación Rockefeller, pudo realizar una maestría en física en la Universidad de Puerto Rico y luego un doctorado en la misma área en la Universidad de Illinois, en Estados Unidos.

Cuando regresó a Colombia en la década de los 80’s, ya el gobierno había establecido una política en pro de la investigación. Aunque la noticia fue positiva para los científicos del país, las dificultades  y retos que conllevó fueron muchos. En ese entonces, el profesor Rubén fue parte activa de los investigadores pioneros en la construcción de una base científica, mediante la creación de programas de postgrado y la capacitación de estudiantes a nivel de investigación. Durante ese periodo al profesor Rubén le tocó construir sus propios instrumentos para realizar los primeros experimentos e investigaciones, ya que faltaba ese personal calificado que le ayudara.

Actualmente, el Grupo de Transiciones de Fase en Sistemas no Metálicos ha capacitado en investigación a 80 estudiantes de pregrado y 40 estudiantes de maestría, tanto de física como de química, y a 15 más a nivel de doctorado en física.

Para el profesor Rubén, su mayor logro ha sido poder realizar investigaciones de alto nivel, que se publiquen en las mejores revistas especializadas en física (Physical Review Letters y Physical Review B) y que estas hayan obtenido un alto impacto, medido en citaciones.

A pesar de sus 50 años dedicados a la academia, más de 30 dedicados a la investigación y los diversos logros que ha alcanzado en su profesión, la curiosidad que tiene el profesor Rubén por entender la naturaleza sigue vigente. Ejemplo de ello es que siempre está buscando conocer más sobre el funcionamiento de los materiales o intentando resolver nuevos retos para conocer cosas nuevas en la estructura de la materia, tanto a nivel microscópico como macroscópico.

 

Crédito foto: Semana



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