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Gladis Miriam Aparicio: La inventora Caleña que le dio un nuevo uso al hilo de las arañas

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El hilo de araña es un material encontrado abundantemente en la naturaleza, y considerado por muchos como un  desecho sin ninguna utilidad práctica. Gracias al ingenio, la dedicación y la persistencia de nuestra científica destacada del mes en la Revista Con Ciencia, la física e inventora Gladis Miriam Aparicio, en un futuro cercano podrá utilizarse este desecho natural como uno de los componentes en la elaboración de baterías más económicas, duraderas y amigables con el medio ambiente.

Actualmente, la profesora Gladis es jueza de la versión 2015 del concurso  “Una Idea para Cambiar la Historia del canal History Channel”. Además, ha realizado varias conferencias para explicarle al público en general de qué trata su invento, participará en un programa del canal Fox en donde competirán varios inventores y el canal Discovery Channel realizará un documental sobre ella. El 15 y 16 de Octubre representará a Colombia en el congreso anual de mentes Brillantes, a desarrollarse en Madrid, cada año “El ser Creativo” escoge 21 personas en todo el mundo y este año Gladis se encuentra entre las 21 a nivel mundial.

Investigación

Gladis Miriam es profesora de física de la Universidad Autónoma de Occidente y directora del Grupo de Investigación en Nuevos Sólidos con Aplicación Industrial de la misma universidad. La mayor parte de sus 20 años dedicados a la investigación lo ha hecho en el campo de los conductores iónicos sólidos, los cuales son materiales capaces de generar corriente eléctrica a partir del movimiento de especies cargadas (iones) y utilizados en la elaboración de baterías de menor tamaño.

Su investigación más destacada fue el desarrollo de una membrana polimérica utilizando el hilo de araña de la especie Nephila Clavipes y por la cual le fue concedido en el año 2014 el premio como la mejor inventora del año en Colombia, en la categoría investigación, además de un reconocimiento de la Organización Mundial de la Propiedad Intelectual, en la cual se menciona que es la primera persona en utilizar el hilo de araña para dicha aplicación.

Aprovechando las propiedades mecánicas del hilo de araña, el cual es más flexible que el nylon y más resistente que el acero, la profesora Gladis lo mezcló con otro polímero y un aditivo para generar una membrana conductora de iones, la cual presentó una alta resistencia térmica, buena absorción de energía ante impactos y apropiada conductividad eléctrica. Estas membranas permiten el flujo de iones dentro de una batería, aspecto necesario para generar corriente eléctrica.

Además de sus excelentes propiedades, parecidas a las del Nafion®, un polímero actualmente utilizado como membrana conductora, el invento de la profesora Gladis cuesta producirlo manualmente unas cuatro veces menos que el Nafion®, y se espera que el costo disminuya una vez se pueda fabricar masivamente. Por otro lado, la membrana con el hilo de araña es biodegradable, lo cual la hace amigable con el medio ambiente.

El camino hacia la mejor inventora colombiana del año

Su amor por la física y la electrónica desde sus épocas en el colegio la llevó a estudiar simultáneamente las carreras de Ingeniería Electrónica y Física en la Universidad del Valle, en donde solo finalizó sus estudios en Física, ya que esta última albergaba todos los temas de electrónica que eran de su interés. El primer acercamiento en el estudio de los conductores iónicos en estado sólido lo hizo con su tesis de pregrado en el Grupo de Transiciones de Fase en Sistemas no Metálicos de la Universidad del Valle, dirigido por el profesor Rubén Antonio Vargas.

Luego de varios años de seguir por la misma línea de investigación, en la que incluye una Maestría en Física de la Universidad del Valle y un Doctorado en Física que acaba de culminar, en la misma universidad, a la profesora Gladis le surgió la idea de evaluar el hilo de araña como posible material para el desarrollo de las membranas conductoras.

Para llegar a ser una gran inventora,  primero debió superar un gran número de obstáculos. La mayor dificultad que tuvo fue la de poder llevar una vida equilibrada, desempeñando varios roles como el de estudiante de un doctorado en física, profesora universitaria, líder de un grupo de investigación, además de las familiares ya que está felizmente casada con Oscar Arturo Gonzalez y es madre de dos hijos.

Otro gran obstáculo fue enfrentar el escepticismo de muchas personas las cuales no creyeron en su idea, lo que conllevó a momentos de desánimos en su investigación que dificultaron su camino al éxito. No obstante, algo que siempre tuvo fue el apoyo del profesor Rubén Antonio Vargas, de su esposo Oscar y de sus hijos, lo que la motivó a seguir persistiendo con su idea.

A pesar de las grandes dificultades y la incredulidad de muchos, Gladis envió su trabajo a evaluación y ganó el Premio Nacional al Inventor Colombiano 2014, además del reconocimiento por la Organización Mundial de la Propiedad Intelectual al mejor inventor, gracias a su membrana conductora a base del hilo de araña.

Aunque los premios y reconocimientos son un gran logro, la profesora Gladis considera que lo más importante que ha alcanzado es poder crear consciencia sobre la importancia de enfocar las investigaciones hacia el cuidado de nuestro planeta, y de enseñar que la naturaleza es una fuente de materiales muy valiosos que hay que cuidar. También, desea poder seguir desarrollando su invento y espera que éste sea un punto de partida para nuevos hallazgos que sean amigables con el medio ambiente.

 

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