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De la industria a la Academia

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Revista Con Ciencia estuvo con Giovanni Rojas, director del programa de Química de la Universidad Icesi, ubicada en Cali, Colombia, quien habló sobre su experiencia como investigador en la industria y en la academia y sobre el panorama actual que presenta la investigación colombiana en ciencia básica.

Giovanni Rojas es doctor en Química de la Universidad de Florida y ha tenido la oportunidad de investigar en industrias colombianas y en el exterior pertenecientes a los sectores plásticos, farmacéutico y azucarero.

CON CIENCIA: ¿Cuántos años estuvo investigando para la industria?
GIOVANNI ROJAS: Para la industria, tanto nacional como extranjera, fueron aproximadamente 5 años.

CON CIENCIA: ¿Qué fue lo más enriquecedor para usted durante ese periodo de tiempo?
GIOVANNI ROJAS: Sucedió en una multinacional ubicada en Cali, en donde me desempeñaba buscando los componentes iniciales de productos ya desarrollados (retroingeniería o ingeniería inversa). Mediante estos análisis es posible encontrar productos que, aunque están en el mercado, ofrecen una publicidad engañosa. Al encontrar algún producto cuyo beneficio o composición no era la de la etiqueta, hablábamos con nuestros abogados y estos hablaban con sus colegas de la otra compañía, que era nuestra competencia, y le exigían retirar el producto, con lo cual nosotros pasábamos a ser líderes de mercado en ese entonces.
Si la compañía no decidía quitar el producto del mercado se iba a un pleito legal y la persona que había hecho el análisis, en este caso yo, tenía que haber asistido a juicio y declarar ante un jurado, que eran científicos expertos, ¿qué se había hecho?, ¿cómo se había realizado? y ¿qué validez tenían los resultados que demostrábamos en ese momento?. Desafortunadamente nunca llegué hasta esa etapa, pues hubiese querido vivir esa experiencia.


CON CIENCIA: Usted ha tenido la experiencia de investigar en empresas colombianas y en el exterior, ¿observó alguna diferencia en cuanto a calidad, instrumentación y profundidad en las investigaciones?
GIOVANNI ROJAS: Mi respuesta es que todo depende. En la industria colombiana no se hace investigación en ciencia básica pero si se investiga con un objetivo que es el cliente, el mercado o problemas de la planta. En la industria de otros países como Alemania, Brasil y Estados Unidos, sí se hace investigación en ciencia básica.
En cuanto a la calidad y a la instrumentación yo podría decir que son de alto nivel con respecto a los otros países. Encontramos que la industria nacional tiene equipos de cromatografía de alto nivel, de espectrometría de masas, detectores de masas y equipos de análisis térmico. Son los mismos equipos de última tecnología que hay en otras partes del mundo, pero no los usamos para ciencia básica. Cambia el enfoque.
Debido a que hay unas prioridades en la industria y unos tiempos que cumplir, las investigaciones no son tan profundas. Esa es una de las grandes diferencias entre la investigación que se realiza a nivel básico y la investigación a nivel aplicado. La industria es un negocio y el negocio tiene que producir.

CON CIENCIA: ¿Qué cree que le falta a la industria colombiana para que sea más competitiva en investigación?
GIOVANNI ROJAS: Para ser competitivos en investigación básica hace falta el tiempo y la disposición para que los investigadores en la industria hagan desarrollos que en algún momento puedan llegar a ser un producto final. En mi experiencia, en la industria colombiana no se hacía este tipo de investigación. A diferencia de las industrias internacionales, en donde hay centros de investigación que se encargan de desarrollar productos desde cero.
Otra aproximación es una relación gana-gana entre las universidades y la industria, en donde las empresas financian grupos de investigación enfocados en una aplicación específica pero perteneciendo a la ciencia básica misma.


CON CIENCIA: ¿Porque decidió salir de la industria y entrar en la academia?
GIOVANNI ROJAS: Por la oportunidad de realizar la investigación en el área de mayor interés personal. Cuando uno hace investigación en una industria, esta se marca dentro de los lineamientos de la industria; sin embargo, cuando se hace investigación desde la academia, se tiene libertad de pensamiento.

CON CIENCIA: ¿Qué hace su grupo de investigación?
GIOVANNI ROJAS: Mi grupo se dedica a la obtención de nuevos materiales con alto valor agregado mediante la transformación química de subproductos industriales o productos con muy poco valor. Entre estos materiales de alto valor se encuentran la producción de surfactantes y materiales poliméricos.
En nuestras investigaciones aplicamos lo que se conoce como la Química Verde, en la cual se minimiza el impacto negativo ambiental de estas transformaciones químicas y se obtiene la menor cantidad de residuos contaminantes posibles.


CON CIENCIA: ¿Cuál ha sido el mayor logro de su carrera científica?
GIOVANNI ROJAS: Sucedió en unas vacaciones. En estas recibí la llamada de mi antiguo asesor de doctorado, el profesor Wagner. Debido a su estado de salud, él no podía dar una conferencia en un Simposio Internacional de Química de Metátesis, en Alemania, y me pidió el favor de que la diera. Yo acepté gustoso y tuve la oportunidad de dar la conferencia sin saber que dos premios Nobel me escuchaban. Al final todo salió muy bien y luego de la hora de plenaria, seguí con mis vacaciones. Al otro día, aún sin saber lo de los dos Nobel, Wagner me llama felicitándome y diciéndome que llamó a los dos premios Nobel y ambos dieron excelentes recomendaciones de mí. Esto ha sido la mayor satisfacción en mi carrera científica hasta el momento.

CON CIENCIA: ¿Cómo ve la situación del país a nivel de investigación?
GIOVANNI ROJAS: La investigación en las universidades, industria y esa conexión entre ambas, lo veo creciente. Cada vez más, en los últimos años, veo proyectos de mayor envergadura.
Aunque estamos muy lejos de llegar al nivel de investigación de los países de primer mundo, es un paso adelante. Estamos creciendo y dando lo mejor que podemos y probablemente en un futuro cercano empezaremos a ver resultados del esfuerzo de muchos profesores e investigadores de alto nivel en nuestro país.



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